Коала — травоїдна сумчаста тварина, споріднена вомбатам. Довгий час люди помилково приймали коал за ведмедів, наприклад, англійці називали цих тварин «ведмідь коала» (цей вислів досі зберігся за межами Австралії), «ведмідь-мавпа» або «деревний ведмідь». Це хибне уявлення відображено в науковій назві роду коал Phascolarctos (походить від двох грецьких слів «мішок» і «ведмідь»). Назва виду на латині -cinereus («попелястий»).

Коали мешкають у Східній та Південній частині Австралії, а також на острові Кенгуру. Раніше коали населяли також і Західну Австралію, але були там повністю винищені.

Існує помилкова версія походження слова «коала», згідно з якою його можна перекласти як «не п’є». Сам факт, однак, у наявності: коали дійсно рідко п’ють воду (тільки під час посухи або хвороби) так як необхідну кількість рідини міститься в їх їжі — листі евкаліпта.

Цікаві факти про коалБлизько 24-34 млн років тому на Землі здоровий далекий предок сучасних коал Koalemus, який був більший нинішніх особин в 28 разів!

Зростання дорослих коал — 60-85 см. Маса — від 4 до 13 кг. Вага і зріст коливаються залежно від місця проживання: південна коала фізично перевершує своїх північно-східних родичів. Самці важать на 50% більше самок.

Густе хутро коал відштовхує воду під час дощу, а шерсть на животі рятує тварину від прямого попадання сонячних променів.

Великі гострі кігті коали допомагають їй успішно лазити по деревах. Тварина має два відставлених у бік «великих пальця», які допомагають йому захоплювати гілки і стовбури дерев у міцний замок, що не розмикається навіть під час сну. Іноді коала може висіти на гілці тримаючись за неї тільки однією лапою.

Цікаві факти про коалЦікаво, що коали — одні з небагатьох ссавців, крім мавп і людини, що мають так званий папілярний візерунок на подушечках пальців. Таким чином, відбитки пальців коали і людини вельми складно розрізнити навіть за допомогою потужного електронного мікроскопа.

Досі вчені не мають точної інформації про тривалість життя коал в дикій природі, тоді як статистика зоопарків зафіксувала середній вік 13-15 років (деякі особини досягали 18 років).

Парадокс: в ході своєї еволюції коали … деградували. Мозок сучасних коал на 40% заповнений спинномозковою рідиною, а його вага становить не більше 0,2% від загальної маси тварини. Показники обсягу мозку коал є найбільш низькими серед усіх сумчастих тварин сучасності (кенгуру, тасманський диявол, опосуми і ін.). При цьому, у предків коал мозок заповнював собою всю порожнину черепа. Різке скорочення, на думку вчених, може бути пов’язано зі зміною типу харчування коал і переходом на лиственну їжу з низькою енергетичною цінністю.

Коали пристосувалися до харчування виключно пагонами і листям евкаліпта. При цьому, подібне джерело живлення не передбачає конкуренції за нього: інші тварини обходять евкаліпти стороною через вміст в їх листі отруйних фенольних і терпенових сполук, а в молодих пагонах — синильної кислоти. На щастя, коала має надзвичайно розвинений нюх, який дозволяє їй вибирати найменш отруйні дерева, що ростуть зазвичай на найродючіших землях, часто уздовж берегової лінії річок. Унікальна мікрофлора травної системи тварини дозволяє нейтралізувати дію отрут. З 600 видів евкаліпта в їжу коала вживає не більше 100. Труднощі з харчуванням роблять утримання коал в неволі надзвичайно складним і дорогим задоволенням.

Цікаві факти про коалЛистя евкаліпта мають дуже низьку енергетичну цінність, що прямо відбивається на способі життя коали. Це надзвичайно повільна тварина проводить в абсолютно нерухомому стані близько 15-18 годин на добу. Коали живуть на гілках і розвилках евкаліптів, спускаючись лише в тому випадку, коли хочуть змінити дерево, але не можуть перебратися на нього по верху. Днем коала спить, вночі неспішно подорожує, змінюючи дерева в пошуках їжі. За добу коала споживає 0,5-1 кг листя. Іноді вживає землю, щоб поповнити запас мінеральних речовин в організмі.

Коали вельми схожі з лінивцем: швидкість обміну речовин в їх організмі приблизно в 2 рази повільніше, ніж у інших ссавців. Цікаво, однак, що в разі небезпеки ці флегматичні тварини виявляють несподівану швидкість і вправність, а також вміють плавати.

Коали мають поганий зір, але приголомшливо хороший нюх і слух.

Коала не має природних ворогів у природі, проте їх вигляд часто зараховують до уразливих. Крім антропогенного чинника (вирубка лісів, браконьєрство, пожежі, завезені людиною з Індонезії смертельно небезпечні кліщі та ін.), Важливу роль відіграють часті хвороби. Серед найбільш частих захворювань: особливий ретровірус, що викликає синдром імунодефіциту (подібно СНІДу у людей), синусит і хламідіоз. Через погіршення екології страждає евкаліпт — джерело їжі для коал. Дерева стають все більш отруйними і все менш цінними в якості їжі. Як результат, погіршення якості життя коал і збільшення їх смертності.

Цікаві факти про коалНа острові Кенгуру, куди коали були завезені людиною, виникла зворотна ситуація: популяція «деревних ведмедів» сягнула 30 тисяч особин, що призвело до виснаження кормової бази острова. Пропозиція місцевих екологів про відстріл 60% тварин було відкинуто владою, так як це могло сильно зашкодити іміджу Австралії в очах туристів з усього світу.

Самки коал ведуть одиночний спосіб життя і займають певну ділянку території, яку практично ніколи не покидають. Самці не займають певні території, але більш агресивні і часто нападають один на одного, завдаючи травми (особливо в період розмноження).

У групи коали збираються лише під час періоду розмноження. Самки вибирають партнерів у гучному призовному крику і фізичним габаритам. Самців кількісно менше, отже навколо них збирається «гарем» з 2-4 самок. Вагітність триває всього близько місяця, в посліді коали завжди лише одне дитинча (яке при народженні важить лише близько 5 грамів!). 6 місяців новонароджений залишається в сумці матері, а потім ще близько 6 місяців безперервно перебуває на її спині, міцно чіпляючись за густе хутро. Самки стають дорослими у віці одного року і вирушають на пошуки вільних територій, тоді як самці часто залишаються з матерями протягом 2-3 років. Розмножуються коали раз на 1-2 роки.